Up Helly Aa, la fiesta de fuego más grande de Europa

Cada año, a finales de enero, cerca de un millón de hombres cargados con antorchas queman un barco vikingo. La fiesta tiene lugar en las Islas Shetland, en Escocia, y se llama Up Helly Aa.

En España nos sentimos representantes europeos en lo que a fiestas de fuego se refiere. Y no es para menos, ya que tenemos algunas de muy sonadas. Sirvan de ejemplo paradigmático las Fallas de Valencia. Sin embargo, no nos corresponde el honor de tener la fiesta del fuego más grande de Europa. Tal mérito pertenece a Escocia y a su Up Helly Aa.

Este evento anual tiene lugar en las Islas Shetland, al norte del país. Tan al norte, y tan cerca de territorio noruego, que la celebración está muy vinculada a los vikingos. Aunque las fiestas se llevan a cabo en diversas localidades, la más importante tiene lugar en Lerwick, un municipio de unos 7.500 habitantes. Allí el Jarl Guizer, líder del Up Helly Aa, quema junto a sus secuaces (Guizers) un enorme barco vikingo.

El mencionado barco se construye tras el esfuerzo de todo un año, pero acaba siempre bajo las llamas (¿no os recuerda a nada?). Sin embargo, el ritual previo consiste en un día entero de pasacalles, visitas y rituales por parte de los personajes antes mencionados, disfrazados de vikingos. Pero es al atardecer, a las 19:15 de la tarde, cuando las calles se iluminan con sus más de 900 antorchas. Su objetivo es claro. Finalizada la quema del barco, las calles se llenan de fiesta y bebida.

No obstante, el origen de la fiesta tiene poco que ver con los vikingos. O así lo aseguran algunas fuentes, que indican que los inicios reales datan de las guerras napoleónicas. Lerwick era la tierra natal de muchos soldados que, como podemos imaginar, regresaron de la batalla con ganas de olvidar. Y qué mejor modo de hacerlo que una buena fiesta. Los estragos del alcohol los llevaron a lanzar barriles en llamas y causar considerables destrozos. Un acto que, pese a su bandalismo, un grupo de jóvenes decidieron recuperar a finales del siglo XIX. Eso sí, con un vínculo mucho más agradecido: la tradición vikinga.

Desgraciadamente, ya llegamos tarde para disfrutar del Up Helly Aa de este año. El evento llega puntual el último martes de enero de cada año, y conmemora así el final del Yule. Una fiesta pagana típica de los países nórdicos, originaria de Escandinavia, que celebraba el solsticio de invierno y que a día de hoy se corresponde con la Navidad.

Así que ya sabes. Prepara los cuernos, la armadura y el escudo. ¡El año que viene el fuego te espera en Escocia!

Foto: Anne Burgess.

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