WhiteKnightTwo, el aparato encargado de llevarnos a las estrellas

El carismático aventurero y hombre de negocios Sir Richard Branson acaba de presentar el WhiteKnightTwo, el Caballero blanco, el aparato encargado alzar los futuros cohetes espaciales de su filial Virgin Galactic a la frontera del espacio.

Bautizado con el nombre de Eva, el de la propia madre de Richard Branson, el aparato se presenta en una versión de doble fuselaje asemejándose al prototipo que le había precedido, pero a una escala tres veces más grande. Su envergadura de 42,67 metros en realidad lo convierte en el avión más grande enteramente realizado con materiales compuestos. A base de carbono, se ha utilizado incluso por primera vez para algunos elementos, como cables de control. Propulsado por cuatro motores PW308A, desarrollados por Pratt y Whitney en Canadá, pueden entregar un empuje unitario de 3.629 kg. Su capacidad de carga es del 30% superior a la exigida por la futura nave SpaceShipTwo, incluidos pasajeros y tripulación, y está preparado para una futura evolución.

No se excluye que al WhiteKnightTwo pueda servir para transportar satélites en lugar de su carga útil actual, un piso de cohete adicional a imagen y semejanza del sistema Pegasus. Sir Richard Branson indica que su adaptado sistema, así, sería perfectamente capaz de colocar una cabina Mercury en órbita.


La futura nave SpaceShipTwo, evolución del SpaceShipOne quer realizó dos vuelos más allá de la frontera del espacio en 2004, está por su parte siempre en la cadena montaje en los talleres de Richard Branson en California. La construcción se decidió en base a una primera docena de ejemplares y el primer vuelo de prueba se ha programado para el año 2009. En cuanto a los vuelos comerciales, incluyendo seis pasajeros y dos miembros de tripulación, no comenzarán hasta que se reúnan todas las garantías de seguridad, lo que nos llevarás hasta 2010-2012.

La adaptación al vuelo y a las condiciones d ’ingravidez podrán efectuarse a bordo de uno de los cascos del WhiteKnightTwo cuyointerior simulará perfectamente el de la cabina principal del SpaceShipTwo, describiendo una trayectoria parabólica a alta altitud.

El WhiteKnightTwo, diseñado por el brillante Burt Rutan, se asemeja a un par de aviones siameses…. Imagen: Virgin Galactic

Virgin Galactic piensa realizar cuatro vuelos espaciales al día cuando el sistema esté en plena explotación. ya se han registrado 270 reservas firmes por parte de personas privadas, incluidos VIP y medios de comunicación. El físico Stephen Hawking debería formar parte del primer vuelo espacial privado comercial de la historia.


Gran plano del WhiteKnightTwo. Imagen: Virgin Galactic

El precio del billete para las estrellas es actualmente de 200.000 dólares, o 127.000 euros, pero Branson bajarlo considerablemente durante los próximos cinco años.

Actualmente en fase de pruebas en el suelo, el primer vuelo del WhiteKnightTwo se espera para el próximo otoño mientras que el primer vuelo cautivo del SpaceShipTwo colgado bajo el estabilizador de su aparato portador está previsto para 2009.

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