Virgin Galactic: primer vuelo turístico para dentro de 18 meses

La empresa estadounidense Virgin Galactic está lista para enviar a su clientes en un vuelo parabólico al espacio gracias a su tándem WhiteKnight 2 (portaaviones) y la nave 2 (una pequeña embarcación impulsada por un cohete). Los lanzamientos comenzarán en 2012, pero las reservas ya están llenas desde hace varios años.

Los primeros vuelos comerciales a los confines del espacio podrían comenzar dentro de unos 18 meses. Los primeros clientes serán Richard Branson y su familia. © Virgin Galactic

Richard Branson dijo la semana pasada que Virgin Galactic espera comenzar su actividad comercial en el turismo espacial en 18 meses. La empresan que aspira a convertirse en la primera compañía de turismo espacial también está interesada en el lanzamiento de satélites de muy pequeño tamaño, o la apertura de hoteles de lujo en órbita que se podrían utilizar como etapas para viajar a la luna.

Su sistema de transporte por el espacio consiste en la nave SpaceShipTwo y su portaaviones, el WhiteKnightTwo. Desarrollado por Scaled Composites, SpaceShipTwo lleva el concepto de SpaceShipOne, un avión espacial reutilizable que logró en 2004 alcanzar el doble de los 100 km de altitud, altura que marca el límite entre la Tierra y el espacio. Esta hazaña fue entonces la que le permitió ganar los 10 millones de dólares de Ansari X Prize, un premio puesto en marcha en 1996 para fomentar el desarrollo del turismo espacial.

De 18 metros de largo, SpaceShipTwo será capaz de transportar a ocho personas, entre ellas dos pilotos. Los 6 asientos destinados a pasajeros son retráctiles con el fin de proporcionar una amplia cabina de 3.7 metros por 2,3 metros en el que los pasajeros pueden probar y hacer bromas con la ingravidez cuando la nave está en el espacio.



El perfil de la misión será similar a la de su predecesor. Será colgado bajo el fuselaje WhiteKnightTwo, para despegar como un avión. La separación tendrá lugar unos quince kilómetros de altitud. SpaceShipTwo a continuación, hará uso de su propio sistema de propulsión para alcanzar el espacio. Se supera la altitud de 100 kilómetros, la frontera oficial entre la Tierra y el espacio, y permanece durante cinco minutos. Su altura será de alrededor de 110 km.

Si bien el SpaceShipTwo utiliza un cohete como motor, la WhiteKnightTwo, a su vez impulsado por un motor a reacción de Pratt & Whitney PW308A, un motor que se utiliza en los reactores de negocios de Dassault y Hawker. Por supuesto, es del tamaño necesario para que el White KnightTwo pueda evolucionar en el espacio.

En cuanto a los precios de los billetes se mantendrán altos durante algún tiempo. Hay 340 personas que pagaron casi 45 millones dólares como pago inicial y llevará varios años para que todos puedan volar.

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